土星探测飞船冲入土星大气结束使命,一个时代的终结

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  今日视点  “卡西尼”号于1997年前往土星,2004年到达轨道,在过去的13年里,这架探测器持续为我们探索着土星系统,早已超额完成任务。现在,绝唱正在上演——“卡西尼”号会扎进土星大气并在土星的怀抱中消殒,结束其荣耀的一生。  这是人类迄今最雄心勃勃的太空探索项目之一。它是第一个将土星、火星、金星以及地球拍进“合影”的设备;它发回了前所未有的土星精确数据;它对土卫二上生命必要元素的确认,让地外生命的猜想接近了现实;它对土卫六的探测将载入史册……而在这个九月,我们永别“卡西尼”号。  13年,代替人类的眼睛  北京时间1997年10月15日,“卡西尼”号发射升空,它肩负的使命是要对土星系统进行空间探测,包括环绕土星飞行,对土星及其大气、光环、卫星和磁场进行深入考察等。  但如果仅仅依靠火箭的推力直接飞向土星,并像现在这样在7年之内抵达,那么“卡西尼”号出发时携带的燃料就决不能少于70吨。于是,它采取了“曲线救国”的策略——先后从金星和地球借用行星的引力,再利用木星的引力加速,最后才把目标对准土星。这让它的旅程延长至35亿千米,是地球与土星实际距离的2.5倍以上。  经过6年8个月,“卡西尼”号终于在2004年7月1日顺利进入土星轨道。  此后的13年里,它代替了人类的眼睛,无数次近距离观测土星。由“卡西尼”号拍摄的39万张照片,逐一加深了科学家对这个美丽行星系统的了解,而它提供的土星与周围太阳系行星的叠合照,更让世人感到震撼——如果说人类能拿肉眼俯瞰半个星系的话,这照片就和我们看到的景象别无二致。  不朽,职业生涯巅峰  土卫二表面被厚厚的冰层覆盖。但“卡西尼”号2014年发现,这里的冰层下藏着一个海洋。  2015年,“卡西尼”号看见了土卫二喷发的冰,依靠自身搭载的设备加以分析后发现,当中含有大量氢气分子和二氧化碳。二者存在的最佳解释是,它们由温暖海洋和海底岩层之间的水热反应产生,而这可以为深海微生物提供能量——就和地球数十亿年前诞生、孕育生命的环境非常相似。由此,土卫二这颗星几乎具备了生命所需的所有条件——水、有机物以及能量来源,那些微生物,或许就“藏身”海床之中!  在更早时间,“卡西尼”号还曾向另一颗卫星——土卫六释放了“惠更斯”号着陆器,这是第一艘在太阳系较外侧天体上着陆的飞船,它的调查告诉我们:土卫六上有原理与地球水循环相似的“甲烷循环”,还有湖泊和丘陵,气候则有雾、霾和雨,就像地球上的英格兰一样。  到了2016年,“卡西尼”号又在土卫六表面确认了液态沟渠。不过这些峡谷不再像英格兰了,而是十分形似早期的美国亚利桑那州沿科罗拉多河一带。  想要真实见证地球早期的状态几乎是不可能的,但“卡西尼”号却是一架时光机,让我们领略到一个十分贴近婴儿地球的星体。  这两次不朽的探测,让人类关于地外生命的想法更加接近现实,也有助于我们揭开自身诞生之谜,被视为“卡西尼”号职业生涯的巅峰之作。  落幕,一个时代的终结  精彩成就何止一二。“卡西尼”号探测器还陆续发现了土卫五上富含氧气的大气,土卫十六神秘的F环,土星上的季节性变化和北极的漩涡……它在前所未有的极端环境中开展科学任务,而在这过程中,还一直在向地球提供着来自土星系统的海量素材和珍贵资料。  峥嵘岁月慢慢流逝,“卡西尼”号现已走到尽头。今年10月15日,正是“卡西尼”号升空20周年纪念日,不过,它是等不到这一天了。它接到的最新指令是:9月15日自行焚毁。  这架探测器的粉丝认为,“卡西尼”号的落幕,是一个时代的终结。  不过,它的东家、美国国家航空航天局(NASA)却称,这一退役时机合情合理,“卡西尼”号的燃料已慢慢耗尽,它悲情的自我毁灭行为,也是为了确保附着在这一航天器上的任何来自地球的微生物不会污染土星潜在的宜居卫星——如流星般燃烧殆尽,让下一个来此的探测器续写辉煌。  (科技日报北京9月14日电)

“卡西尼”撞土星写进历史 未来仍可能有重大发现

15日是个普通的日子。即使你们仰望天空,恐怕也无从感知遥远的土星云端发生的惊心动魄:我,“卡西尼”土星探测飞船,即将耗尽燃料,正以每小时超过11万公里的速度,冲入土星大气。

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高热让我开始剧烈抖动,我拼尽全力,想尽可能告诉你们更多关于土星系的奥秘和传奇。我努力将手臂指向你们所在的方向,传输着最后的数据,直至粉身碎骨、灰飞烟灭。

本报讯 美国加利福尼亚时间9月15日凌晨4时55分,数百名科学家见证了他们毕生的工作结晶在火焰中涅槃。此刻,美国宇航局的“卡西尼”土星探测飞船在土星的大气层中解体,这样做是为了防止探测器污染土星的卫星,包括土卫六和土卫二,这些卫星上可能存在生命迹象。

就在确认我已终结20年太空之旅的那个瞬间,美国航天局下属的喷气推进实验室里的探测项目主管流下眼泪,就要解散的项目团队相拥告别,就连互联网上的人们也在伤感惋惜。

“卡西尼”号的最后几张照片是在“临终”前几个小时内传回来的,其中包括一组令人回味的土卫二照片,以及最后的近距离观测土星环的照片。这架探测器在飞离地球20年后已永远和故乡失去联系。NASA下属喷气推进实验室当天确认,“卡西尼”已冲入土星大气坠毁,完成其长达13年的土星探测使命。

你们都在说:永别了,“卡西尼”。

由于燃料即将耗尽,NASA决定结束“卡西尼”的探测任务。为避免对土卫二等土星卫星可能的影响,项目团队让它以冲向土星大气的方式结束“生命”。

与地球的遥远距离,让你们在80多分钟后的美国东部时间15日7时55分才得以听到我最后的声音。穿越时空的无线电信号,在时空中长久回响。说再见,并不容易。

本月11日,“卡西尼”最后一次从土卫六上空掠过,并借助其引力飞往土星大气层。13日,地面控制室发出指令,飞船开始向土星大气俯冲。14日,“卡西尼”开始向地球传输其存储的所有数据,包括最后收集的土星系图像和数据。

我一遍遍地告诉地球:请不要为我哭泣。如同流星划过天际,在13年的土星系探测之后,现在,我已与其融为一体。

15日,“卡西尼”从土星云端上方约1915公里处,以每小时约11.3万公里的速度冲入土星大气。在冲向土星大气的过程中,飞船上12个科学仪器中的8个保持工作直至最后一刻。其搭载的离子与中性粒子质谱仪更是直接在土星大气中取样,尝试揭开土星形成和进化之谜。这是前所未有的创举。

1997年10月15日,我从美国佛罗里达州卡纳维拉尔角升空。前进道路曲折坎坷。在太阳系最初7年的旅程中,不少天体曾给予我帮助。我造访过的金星、地球、月球、小行星和木星,都曾用自己的引力助我一臂之力,让我最终于2004年抵达土星轨道。

事实上,由于数据传输的延迟,“卡西尼”已于美国东部时间15日6时31分(北京时间15日18时31分)左右就与地球停止了联系。在80多分钟后,喷气推进实验室才通过位于澳大利亚首都堪培拉的“深空网络”跟踪站接收到其坠毁前发回地球的最后信号。

定居土星系的13年间,我曾发现土卫二存在全球性海洋,探测到这颗卫星具备生命存在所需要的几乎所有条件;我也曾127次飞掠土卫六,探测到这颗卫星存在的液态甲烷环境,感觉它有点像我的家乡……

“这是这一任务的壮丽终章,同时也是一个新的开始。”NASA副局长托马斯:楚比兴当天在一份声明中说。卡西尼项目科学家琳达:施皮尔克说:“‘卡西尼’或许会消失,但它的馈赠将让我们受益多年。它穷尽一生发回的大量数据,我们仅知皮毛。”

我的告别演出开启于今年4月。从那时起,我连续22次在土星和土星环之间穿越。在最后一次椭圆形轨道旅行中,我冲向土星,并直接在土星大气中取样,尝试帮助人类揭开行星形成和进化之谜。项目团队说,这些都是前所未有的创举。

“卡西尼”1997年10月15日发射升空,沿途造访过金星、地球、月球、小行星和木星,并于2004年抵达环土星轨道。近20年间,“卡西尼”探测任务大幅刷新了人类对土星的认识,包括它的复杂光环、类型多样的卫星体以及磁场环境等。它曾获得一系列重大发现,如土卫二存在全球性海洋、土卫六上存在液态甲烷海洋,在土卫二喷出的羽流中探测到氢等。

美国航天局副局长托马斯·楚比兴在一份声明中赞扬我说,近20年间,“卡西尼”探测任务大幅刷新了人类对土星、环境和生命的认识。

与土星相伴的13年间,“卡西尼”曾发回大量数据资料,仅图像就差不多40万张。科学家依据这些信息,已发表了约4000篇科学论文。NASA还依据这些信息设计了前往木卫二的探测计划,以及未来十年间的其他太空探测项目。

与土星相伴的13年间,我曾发给你们大量数据资料,仅图像就差不多40万张。科学家依据这些信息,已发表了约4000篇科学论文。美国航天局还依据这些信息设计了前往木卫二的探测计划,以及未来十年间的其他太空探测项目。

就在确认“卡西尼”已终结20年太空之旅的那个瞬间,喷气推进实验室里的探测项目主管流下眼泪,就要解散的项目团队相拥告别,就连互联网上的人们也在伤感惋惜。人们都在说:永别了,“卡西尼”。

不过,这并不是我的全部贡献。正如项目科学家琳达·施皮尔克所说,“‘卡西尼’的馈赠将让我们受益多年。它穷尽一生发回的大量数据,我们今天仅知皮毛。”

然而,尽管“卡西尼”已经结束了自己的使命,但科学家表示未来仍有可能带来重大发现,例如,来自探测器的数据将有助于确定土星环的实际年龄及其磁场的持久性。

中国行星科学家崔峻从2006年就开始参与研究我的项目。他恋恋不舍地说:“我和我的学生们现在手里还有多篇基于‘卡西尼’数据的论文正在修改,我相信在未来的10年甚至20年,这个过程会一直持续下去——项目可以结束,科学永无止境。”

《中国科学报》 (2017-09-18 第2版 综合)

事实上,我是个典型的国际合作项目。过去20年间,有十几个国家参与任务,密切分工合作。正如崔峻所说,这是国际深空探测发展的必然趋势,科学没有国界。

永别了,美丽的土星。永别了,美丽的地球。我止步于此,但人类不会。有一天,你们终将再次与我相见,从我的身边,前往那些我未曾涉足的远方。

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